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COMMODORE PET 1977: Un ordenador que hizo historia

conmodore-pet-1977Como sabéis, la década de los años 70 fue la época de la gran explosión de las computadoras personales, un período temporal en el que vieron la luz computadoras míticas como el Altair 8080, el Apple II o el MOS KIM-1. El KIM-1, aunque sea un desconocido por el gran público y se convirtiese en un computador en kit orientado a los aficionados de la electrónica y la computación, fue una computadora de gran importancia porque se convirtió en el germen de una serie de computadoras personales que tuvo un gran impacto en el mercado, tanto en el hogar como en las empresas: el Commodore PET. Al poco tiempo de lanzarse al mercado el MOS KIM-1, MOS Technology fue comprada por Commodore y, por tanto, todo el equipo técnico de MOS (y suknow-how) pasarían a engrosar las filas de Commodore. El KIM-1 fue un proyecto de gran importancia porque se apoyaba sobre el procesador MOS Technology 6502, una evolución del 6501 que había supuesto el gran punto de inflexión de la compañía, cambiando su rumbo de fabricante de calculadoras que integraban chips de Texas Instruments hacia una empresa de tecnología capaz de desarrollar circuitos integrados y fabricar computadoras (aunque fuesen en kit para aficionados y entusiastas), diversificando así su cartera de servicios. Uno de los artífices de esta “revolución” fue Chuck Peddle que, tras lanzarse al mercado el KIM-1, se puso a trabajar rápidamente en la evolución del proyecto con la idea de desarrollar una computadora completa que ofreciese, además de la placa base, los periféricos necesarios para funcionar: pantalla, teclado, unidades de cinta, etc. Con este proyecto en mente y viendo que el futuro del negocio estaba en las computadoras, Peddle fue capaz de convencer a Jack Tramiel (el fundador de Commodore) de que el negocio de las calculadoras era ya un cadáver y que era mejor dedicar los esfuerzos al desarrollo de computadores. El KIM-1 y el procesador 6502 tuvieron un gran impacto entre los aficionados y, como no, también en la industria y no es casualidad que sea el mismo procesador que se ensamblase en el Apple II. Por aquel entonces, el sector era muy pequeño y, prácticamente, todo el mundo se conocía, por ejemplo, gracias a encuentros como los del Homebrew Computer Club. De hecho, Chuck Peddle tenía buenas relaciones con Steve Jobs y Steve Wozniak y los visitó en más de una ocasión por aquella época y Commodore estuvo interesada en asociarse con Apple (gracias al Apple II) pero, al final, no se llegó a ningún tipo de acuerdo económico y ambas compañías siguieron sus caminos por separado pero lo que sí que quedó claro es que el negocio estaba en el desarrollo de un computador personal completo. En este contexto, de cambio de modelo productivo y competencia entre empresas, comenzó a fraguarse el Commodore PET como una evolución comercial del MOS KIM-1 que tenía como objetivo presentarse en el Consumer Electronics Show de enero de 1977 y ponerse a la venta 6 meses más tarde. Para desarrollar el Commodore PET, Peddle contaría con Bill Seiler, John Feagans y Leonard Tramiel (el hijo del fundador de Commodore), que se unió al equipo para encargarse del diseño de los caracteres del sistema y del control de calidad del producto. Teniendo en cuenta que el equipo contaba con la experiencia del KIM-1, no tardaron mucho en desarrollar el que sería el primer computador doméstico “todo en uno”, el Commodore PET 2001. Este primer PET estaba basado, tal y como hemos comentado, en el procesador 6502 cuya placa controlaba una pantalla, un teclado, unas unidades de cinta de casete y periféricos que se podían conectar a puertos de expansión (unidades de disco externo, impresoras, módems e, incluso, discos duros de 5 MB y 10 MB de capacidad). El Commodore PET 2001 se comercializó en 2 versiones, la 2001-4 con 4 KB de memoria RAM y la 2001-8 con 8 KB de memoria RAM y ofrecía al usuario una computadora implementada mediante una única placa base repleta de circuitos integrados que controlaba una pantalla de 40×25 caracteres en blanco y negro, un pequeño teclado y un chasis metálico que alojaba todos los componentes. Tras su anuncio y puesta a la venta, los pedidos se dispararon y superaron la capacidad de producción de la compañía, existiendo una lista de espera de meses que llevaron a la compañía a centrarse únicamente en la fabricación del modelo de 8 KB de RAM. Las ventas del PET 2001 fueron muy buenas y las computadoras se vendían a un precio de 795 dólares de la época, por tanto, reportaron bastantes beneficios a Commodore (puesto que se dice que los costes de fabricación eran espectacularmente bajos y los márgenes, por consiguiente, bastante holgados) pero, a pesar de todo, los usuarios del computador no estaban demasiado contentos con el producto. Aunque el Commodore PET 2001 era una buena computadora desde el punto de vista del hardware y el software, adolecía en el aspecto del diseño industrial y, por ejemplo, su teclado era muy pequeño, incómodo, demasiado alineado con el teclado de una calculadora de la época y muy frágil (hasta el punto de aparecer un ecosistema de empresas que se dedicaban a vender repuestos para estos teclados). En 1979, Commodore decidió evolucionar el producto y lanzar el Commodore 2001-N, una versión que cambiaba la pantalla en monocromo por una de fósforo verde, sacaba de la carcasa la unidad de cinta para darle al teclado mayor tamaño e incluía una nueva ROM que soportaba las nuevas unidades de disco de la compañía. Este nuevo modelo se comercializó con 8 KB, 16 KB y 32 KB de memoria RAM y se aprovechó para simplificar la placa base del sistema. Esta nueva gama del PET fue la primera que desembarcó en Europa y se topó con un problema que, a día de hoy, muchas compañías se siguen encontrando: el nombre de PET ya estaba siendo utilizado por Philips en una de sus máquinas; así que Commodore tuvo que cambiarle el nombre a sus computadoras por el de CBM 3000. Aunque el Commodore PET tenía un público objetivo amplio, tanto empresas como hogares, su pantalla monocromo supuso una limitación para su adopción en los hogares puesto que productos como el Apple II, el TRS-80 o las primeras computadoras de Atari ya incluían monitores a color que, a ojos de los consumidores, eran algo mucho más atractivo (un problema que no arreglarían con solvencia hasta el Commodore 64).Tras las serie 2001, Commodore seguiría trabajando en el PET/CBM hasta el año 1982 y, durante ese tiempo, lanzaría al mercado dos series más: la serie PET 4000 y la SuperPET 9000, que más que un computador personal era un pequeño mainframe que usaba dos procesadores, el clásico 6502 y un Motorola 6809. El Commodore PET se convirtió en una computadora muy popular en el sector educativo, en las empresas y entre los desarrolladores de la época. Gracias a su robustez (con los nuevos teclados del 2001-N), el PET fue la computadora más utilizada en las escuelas de Estados Unidos y en muchas Universidades, convirtiéndose en el ordenador que usaron muchos estudiantes durante los últimos años de la década de los 70 y los primeros de la década de los 80 para aprender ciencias de la computación y programación. Hoy en día, el Commodore PET es un objeto de colección, una computadora de leyenda que ostenta el título de ser una de las primeras que llegaron al mercado.

COMMODORE 128: ¿Uno de los peores ordenadores de la historia?

commodore-128Se trata de uno de los fiascos informáticos más sonados en la informática moderna. Nacido en 1985, este dispositivo tuvo la mala suerte de ser lanzado inmediatamente después de un super ventas como fue su hermano mayor, el Commodore 64, considerado uno de los primeros grandes ordenadores orientados a los videojuegos. Con las funcionalidades y características que se incluyeron en el 128, la compañía estadounidense intentaba atraer tanto al cliente empresarial como al usuario doméstico interesado en los videojuegos. Esta excesiva ambición (o falta de especialización, según se mire) fue precisamente su mayor hándicap llevándolo a perder cuota de mercado en ambos segmentos; los amantes de los juegos acabaron decantándose por la videoconsola Amiga, mientras que para el ámbito de los negocios, el usuario prefería las nuevas máquinas de IBM. Presentado oficialmente el 5 de enero de 1985 en la Feria Internacional de Electrónica de Consumo de Las Vegas (en inglés Consumer Electronics Show o también CES) el Commodore 128 fue una de las mayores novedades del año y el último home computer de 8 bits firmado por CBM (Commodore Business Machines). “Ya han pasado 31 años desde entonces, un periodo increíblemente largo si consideramos la historia de los ordenadores. Cuando empezamos a trabajar en el proyecto para el nuevo Commodore, yo tenía apenas 24 años… Me parece una eternidad…” afirma Bil Herd, ingeniero jefe de Commodore International desde 1983 hasta 1985. “Personalmente me encargué del diseño del hardware del nuevo 128 y el aporte de personas como Fred Bowen fue fundamental para que el ordenador viera la luz, considerando el momento bastante complicado que la empresa estaba viviendo”. Herd y el equipo de ingenieros trabajaron en la creación de un nuevo ordenador con la idea de mejorar prestaciones y resultados de su antecesor más famoso, el C64. “Nuestro objetivo era construir un home computer basado en video chip con mejor gráfica, audio y un buen procesador, para responder al nuevo mercado, más heterogéneo, que estaba naciendo poco a poco. Los nuevos programas educativos y juegos requeríanprestaciones y funcionalidades extras propias de ordenadores dedicados a un público más amplio. El mundo estaba cambiando muy rápidamente…”. El C128, equipado con memoria RAM de 128 Kb, por un lado garantizaba un uso lúdico siendo 100% compatible con los juegos del C64, por el otro el uso profesional (siendo compatible con los principales lenguajes de le época: Algol, Basic, Cobol, Fortran y Pascal entre otros), intentando ofrecer una gráfica de nivel superior con modalidad 640×200, introduciendo su nuevo chip VDC. El nuevo C128 nació “de forma bastante rápida… Habiendo ya trabajado para Commodore Business Machines en varios proyectos como ingeniero jefe, gran parte del diseño a nivel de estructura y chips ya estaba casi del todo hecho” afirma Herd, que participó en la producción de los principales modelos de la empresa como el Commodore Plus/4, los C16/116, C264, C364 y en el desarrollo de los chips TED. Pero, a diferencia de los anteriores home computers de Commodore, el 128 resultó ser sorprendentemente compatible. “La compatibilidad entre ordenadores en ese momento era algo bueno solo para la ciencia ficción… No fue algo que buscamos deliberadamente, más bien fue fruto del caso”, dice Bil Herd. “Hasta tuvimos problemas a nivel de directivos cuando alguien informó el jefe que los juegos del C64 funcionaban en nuestros prototipos. Él se opuso al concepto de un ordenador plenamente compatible con los anteriores pero gracias a la fuerza de voluntad de Terry Ryan seguimos adelante y finalmente conseguimos el visto bueno de los responsables marketing de Commodore”. No obstante las novedades introducidas (nuevo procesador, mayor resolución grafica, nuevo chip, más memoria libre, botón de reinicio, teclado numérico…), el Commodore 128no consiguió conquistar el mercado como su antecesor 64 por varias razones, vendiendo sólo 4 millones de ejemplares en todo el mundo. Mientras se acercaba la época de los más potentes ordenadores a 16 bits (comezó en 1984 con el Apple Macintosh), el Commodore 128 fue realizado siguiendo, una vez más, arquitectura y características típicas de los home computers a 8 bits con BASIC y funcionamiento mono-task, sin controladores ni otro software. La segunda generación de ordenadores, predecesores de los ordenadores personales más modernos, en 1985 ya estaba a punto de desaparecer, dejando sitio a máquinas con interfaz gráfica de usuario, como el Atari ST o el Amiga (de propiedad de la misma Commodore). “Cuando Jack Tramiel dejó la empresa, muchas cosas cambiaron” afirma Herd, refiriéndose al empresario que dejó Commodore en 1984 convirtiéndose poco después en el numero uno de Atari. “Fue un momento difícil para todos nosotros, su ausencia inevitablemente repercutió también en el proyecto del 128. Había mucha confusión: para el C128 no había recursos a nivel de marketing, sin embargo sí los había para proyectos paralelos…”, referiéndose al Amiga 1000 que vio la luz en julio de 1985. “Los directivos que llegaron en su lugar eran personas de gran valor pero pertenecían a ámbitos muy diferentes. Con Tramiel no perdimos solo un gran empresario sino nuestra visión y la capacidad de interpretar y anticipar el mercado”. Hay un poco de nostalgia en las palabras de Bil Herd, sobretodo considerando el triste final de Commodore, que cerró por quiebra en 1994: “A los 31 años del lanzamiento del 128 es una ocasión para recordar una gran etapa de nuestro desarrollo informático pero duele ver que empresas como Apple aparecen hoy como los absolutos protagonistas en la historia de los ordenadores. Haría falta una revisión de los hechos, considerando que ellos utilizaban nuestros chips… La historia de Commodore hubiera podido ser muy diferente, no cabe duda” puntualizó.

COMMODORE AMIGA 1000: 30 años no son nada

Commodore Amiga 1000 Menuda pieza de museo es la que ilustra nuestra nota. En efecto, se trata dr Commodore Amiga 1000. el primer modelo de computador personal multimedia de Commodore. Fue lanzado el 23 de julio de 1985 a un precio inicial de $1.295 sin monitor, con disponibilidad de un monitor analógico RGB por unos $300.Debido a su bajo precio, sumado a sus características multimedia mucho más avanzadas que los PC de la época, lo hicieron el favorito de los amantes de los videojuegos. Antes de lanzarse modelos posteriores como el Commodore Amiga 500 y el Commodore Amiga 2000 en 1987 el A1000 era conocido únicamente como ‘Amiga’. La caja del A1000 tiene unas características que le distinguen de modelos posteriores: fue el único que incluyó el logotipo Amiga “checkmark”, estaba ligeramente elevada para permitir guardar el teclado (un “garaje del teclado”) y en su interior llevaba en relieve las firmas de los diseñadores del Amiga, incluido Jay Miner y la pisada de su perro Mitchy. Muchos usuarios del A1000 continuaron unidos a sus máquinas mucho después de que modelos más recientes lo dejaran obsoleto y atrajo un mercado numeroso de actualizaciones. Las características básicas del Amiga 1000 incluían un Motorola 68000 de 32 bits funcionando a 7Mhz, 512KB de RAM (ampliables a 8MB), interfaz gráfica y multitarea (algo que los usuarios de IBM PC conocerían recién en 1991 gracias a Linux). Todo esto por solo 1295 dólares, la tercera parte del costo de un “IBM AT”. El secreto de Amiga estaba en los tres chips de soporte creados especialmente por Jay Miner. El chip de vídeo era capaz de manejar 32 colores (de una paleta de 4096) con una resolución de 320×200, que podían mejorarse aprovechando características poco documentadas de estos chips. Poseía aceleración de vídeo por hardware (copiar bloques, dibujar líneas y rellenar sólidos). Todo esto en una época que el mundo del PC utilizaba casi exclusivamente monitores de fósforo verde. El siguiente vídeo compara juegos de la época en plataforma “PC” y “Amiga”.No tiene desperdicio. En cuanto al sonido, presente en los IBM compatibles mediante un pequeño parlante capaz de hacer poco más que “beep”, el Amiga disponía cuatro vías de sonidos digitalizados en estéreo (dos por canal), que funcionaban de forma totalmente independiente del procesador, incluso accediendo a la RAM por sus propios medios. Esto le permitía proporcionar música de calidad y efectos de sonido a los videojuegos sin sacrificar velocidad. Aún hoy muchas empresas dedicadas al tratamiento de imágenes para la TV emplean al Commodore Amiga para subtitular sus producciones. Es que este ordenador se diseñó tomando como base la señal de TV y los modelos Amiga A1200 o A4000, equipados con AGA (Advanced Graphic Architecture), soportaban gráficos de hasta 724×566 píxeles en PAL o 1472×566 píxeles con hasta 256 colores reales. Mediante algunos trucos de programación, como la modificación de la paleta de colores en cada línea de barrido, Amiga puede mostrar 262144 colores de una paleta de 16 millones. Todo esto hizo del Commodore Amiga un ordenador que marcó una época. Han pasado 30 años desde su creación y todavía muchos lo recuerdan con cariño. Me pregunto ¿nosotros también sentiremos nostalgia de nuestros actuales ordenadores y smartphones? Y es que con la rapidez con que las cambiamos ,,,

RECUERDOS DEL PASADO: Aquellos ordenadores con los que descubrimos la informática

Sus limitadas prestaciones, mucho menores que las que ofrece cualquier teléfono inteligente en la actualidad, los convierten en productos casi prehistóricos, dignos de ocupar un lugar destacado en cualquier museo de historia de la informática. Sin embargo, Spectrum, Amstrad o Commodore 64 son nombres capaces de despertar una sonrisa nostálgica en todos aquellos que se acercaron a un ordenador en los años 80 por primera vez en su vida. En aquellos años, la informática comenzaba a popularizarse en la sociedad. Es por ello que en esta oportunidad es el momento de recordar a cuatro de estos modelos pioneros con los que muchos usuarios dieron sus primeros pasos en este nuevo mundo: 1.-Spectrum: El Sinclair ZX Spectrum, lanzado al mercado en abril de 1982, fue uno de los modelos más populares de Europa y todo un éxito de ventas. Contaba con un microprocesador a 3,5 Mhz y 8 bits. Con 16KB o 48KB de memoria RAM, gráficos en color y sonido, la nueva máquina dejaba a los modelos anteriores de la empresa a la altura de meros juguetes. El Spectrum marcó tanto a toda una generación, que aún hoy miles de usuarios de todo el mundo lo simulan en sus ordenadores o incluso lo siguen utilizando. Por ello, es muy posible que en apenas unos meses podríamos volver a verlo en en el mercado, aunque ligeramente adaptado a los nuevos tiempos.2.-Commodore 64: Llegó a ser el ordenador más vendido del mundo. Con más de 20 millones de unidades en todo el planeta fue un auténtico fenómeno de masas y generó una rivalidad con Sinclair muy similar a la existente hoy entre Microsoft y Apple. Parte del secreto de su éxito consistió en que costaba hasta diez veces menos que sus competidores y poseía una capacidad gráfica y de sonido muy superior al resto, gracias al SID 6581, el mejor chip generador de sonidos de la época. Su gran capacidad de procesamiento se convirtió en el trampolín que lanzó a este ordenador a una fama muy merecida.3.-Amstrad CPC 464: Fue un ordenador basado en un microprocesador a 4MHZ, equipado con 64KB de RAM y 32KB de ROM. Su teclado multicolor era una de sus características más distintivas vista, junto con que, a diferencia de sus competidores, incorporaba la unidad de cinta en el propio cuerpo del ordenador. Además, Amstrad también diseñó monitores específicos para su equipo, disponibles en color o de fósforo verde, lo que probablemente convirtió a este modelo en el primer “todo en uno” de la historia de la informática doméstica, con el permiso del primer Macintosh. El lenguaje estándar de la máquina era el BASIC, y el gran número de juegos disponible fue una de sus principales bazas.4.-Dragon 32/64 (que ilustra nuestra nota): Menos potente que las máquinas anteriores, usaba un microprocesador a 0,89 Mhz y se presentaba en dos versiones, con 32 y 64 KB de RAM respectivamente, corriendo bajo un BASIC de Microsoft en su ROM de 16K. A pesar de no ser tan exitoso como el Spectrum o el Commodore, el Dragon tuvo una acogida en el mercado más que aceptable. Su limitada capacidad gráfica dificultó su uso como plataforma de videojuegos y frenó su adopción por el mercado doméstico. En suma, estos eran las piezas de museo que utilizaban en aquellos tiempos. Y pensar que dentro de poco con el avance de la tecnología, los ordenadores que usamos en la actualidad pasaran a engrosar esta lista.

COMMODORE PC64 : Jugando con el pasado

Commodore PC 64 Commodore lleva unos meses enseñando la cabeza en los medios, y estoy seguro que a muchos de vosotros os causará un especial interés con sólo leer el mítico nombre de la empresa. La firma tiene en su haber alguno de los mejores y más exitosos ordenadores de la historia, como el Commodore 64, con más de 30 millones de unidades vendidas, o el Amiga, todo un adelantado a su época.Su vuelta al mercado con ordenadores “todo en uno” ya estaba anunciada bajo la denominación AIO (All in One), con algunos diseños expuestos, e incluso un rival para el Asus EEE Keyboard. En la misma línea de desarrollo la compañía ha lanzado un comunicado de prensa para anunciar un nostálgico Commodore PC64.La idea de los actuales dueños de la marca Commodore es hurgar un poco en los corazoncitos de antiguos usuarios realizando una réplica de su Commodore 64, al menos sabemos que los colores y detalles se mantendrán, pero el interior lógicamente es puesto al día.El hardware del Commodore PC64 estará basado en una arquitectura Intel, concretamente un Intel Atom 525, y en la parte gráfica una NVIDIA Ion2. Para rematar el conjunto se verá acompañado de 4GB de memoria RAM DDR3, un disco duro SATA de 1TB, salida HDMI, 6 puertos USB, conectividad WiFi n, y una unidad de disco óptico (DVD o Blu-ray).Junto al Commodore PC64 también serán llevados a producción el modelo con pantalla incluida, conocido como Commodore Invictus, y el más sencillo Commodore Amigo (utiliza un SoC). No sé vosotros, pero yo estoy deseando ver de nuevo esa elegante combinación de colores beige y marrón.

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